El asteroide Bennu contienen carbono y agua, claves para el origen de la vida

¬ęEsta es la muestra de asteroide rica en carbono m√°s grande jam√°s regresada a la Tierra¬Ľ, dijo el jefe de la NASA, Bill Nelson

Una muestra recolectada del¬†asteroide Bennu,¬†de 4.500 millones de a√Īos, contiene¬†abundante agua y carbono,¬†seg√ļn revel√≥ la NASA, lo que ofrece mayor sustento a la teor√≠a de que la vida en la Tierra se sembr√≥ desde el espacio exterior.

El descubrimiento se produce tras un¬†viaje de ida y vuelta de siete a√Īos¬†a esta distante roca, como parte de la misi√≥n¬†OSIRIS-REx,¬†que dej√≥ su preciosa carga en el desierto de Utah el mes pasado, la que est√° siendo sometida a un minucioso an√°lisis cient√≠fico.

¬ęEsta es la muestra de asteroide rica en carbono m√°s grande jam√°s regresada a la Tierra¬Ľ, dijo el jefe de la NASA,¬†Bill Nelson,¬†en un evento de prensa en el Centro Espacial Johnson en Houston, donde se revelaron las primeras im√°genes de¬†polvo negro y guijarros.

El carbono representó casi el 5% del peso total de la muestra y estaba presente tanto en forma orgánica como mineral, mientras que el agua estaba encerrada dentro de la estructura cristalina de los minerales arcillosos, dijo.

Los cient√≠ficos creen que la raz√≥n por la que la Tierra tiene oc√©anos, lagos y r√≠os es porque fue¬†golpeada por asteroides que transportaban agua¬†hace entre 4.000 y 4.500 millones de a√Īos, lo que la convirti√≥ en un planeta habitable.

La vida en la Tierra se basa en el carbono, que forma enlaces con otros elementos para producir proteínas y enzimas, así como los componentes básicos del ADN y ARN.

Los hallazgos se realizaron mediante un análisis preliminar que incluyó microscopía electrónica de barrido y tomografía computarizada de rayos X.

¬ęEsto es el sue√Īo de un astrobi√≥logo¬Ľ, dijo el cient√≠fico¬†Daniel Glavin,¬†agregando que a√ļn queda mucho trabajo por hacer y que la muestra se compartir√° con laboratorios de todo el mundo para estudios posteriores.

LA MAYOR MUESTRA DE UN ASTEROIDE

OSIRIS-REx no fue la primera sonda en encontrarse con un asteroide y traer muestras para su estudio:¬†Jap√≥n logr√≥ la haza√Īa dos veces,¬†devolviendo polvo celestial en 2010 y 2020. Pero la cantidad obtenida ahora, aproximadamente 250 gramos, supera con creces las que recogieron las misiones japonesas: Hayabusa2 logr√≥ solo 5,4 gramos.

Bennu, que lleva el nombre de una antigua deidad egipcia, es un ¬ęartefacto primordial conservado en el vac√≠o del espacio¬Ľ, seg√ļn la NASA, lo que lo convierte en un objetivo atractivo para el estudio.

La √≥rbita de Bennu, que cruza la de la Tierra, tambi√©n hizo que el viaje de ida y vuelta fuera¬†m√°s f√°cil que ir al cintur√≥n de asteroides,¬†que se encuentra entre Marte y J√ļpiter.

ESTUDIOS POSTERIORES

Hasta ahora, los investigadores no han centrado sus esfuerzos en la muestra principal en s√≠, sino en las¬†¬ępart√≠culas adicionales¬Ľ,¬†descritas como polvo negro y restos que recubren el recolector de muestras.

¬ęSi todo marcha de acuerdo al plan, en unas dos semanas esperamos estar dentro del TAGSAM [como se conoce al recolector y recipiente principal de la muestra] y tener un estimado de cu√°nto material recolectamos¬Ľ, explic√≥ a la AFP el investigador principal de la misi√≥n,¬†Dante Lauretta.

En octubre de 2020, cuando la sonda OSIRIS-REx disparó gas nitrógeno a Bennu para recolectar su muestra, una trampilla destinada a sellarla se abrió con un trozo de roca, lo que hizo que parte del material más fino saliera del colector, sin escapar por completo. Al final, llegó a la Tierra más material de lo esperado. Posteriormente se realizará una inspección del resto de la muestra.

Se cree que Bennu se form√≥ a partir de¬†pedazos de un asteroide m√°s grande¬†en el cintur√≥n de asteroides, despu√©s de una colisi√≥n masiva hace entre 1.000 y 2.000 millones de a√Īos.

Los análisis permitirán obtener un inventario de los minerales observados y quizás determinar su proporción. En particular, los científicos creen que Bennu contiene minerales hidratados.

El estudio de los asteroides debería permitir a los científicos comprender mejor la formación del sistema solar y cómo la Tierra se volvió habitable.

Algunos científicos creen que asteroides como Bennu podrían haber traído a la Tierra los compuestos que posteriormente permitieron el nacimiento de la vida.

La NASA dice que preservará al menos el 70% de la muestra en Houston para futuros estudios, una práctica que comenzó en la era Apolo con rocas lunares.

¬ęLas muestras estar√°n entonces disponibles para nuevas preguntas, nuevas t√©cnicas, nueva instrumentaci√≥n en un futuro lejano¬Ľ, dijo Eileen Stansbery, jefa de la divisi√≥n de investigaci√≥n de astromateriales en el Centro Espacial Johnson. Se enviar√°n piezas adicionales para exhibici√≥n p√ļblica.

Adem√°s de los conocimientos cient√≠ficos, una mejor comprensi√≥n de la composici√≥n de Bennu podr√≠a resultar √ļtil si la humanidad alguna vez necesita hacer que se aleje.

Si bien el asteroide no tiene posibilidades de impactar la Tierra hasta mediados del a√Īo 2100, las posibilidades aumentan en alrededor de 1 en 1.750 entre entonces y el a√Īo 2300, dice la NASA.