El epicentro de la peor crisis de gripe aviar de la historia, con 250 millones de aves sacrificadas

Un estudio sobre la evolución del virus alerta de inminentes brotes tras las grandes migraciones de noviembre

La humanidad se enfrenta a la peor crisis de gripe aviar conocida. Desde el resurgimiento de la enfermedad en la temporada 2020-2021, al menos 250 millones de aves de corral han sido sacrificadas en todo el mundo para cortar los brotes de ra√≠z, seg√ļn los datos del epidemi√≥logo indio¬†Vijay Dhanasekaran, de la Universidad de Hong Kong. Las cifras son in√©ditas: en este tiempo tambi√©n se ha registrado la muerte de m√°s de 100.000 aves silvestres, de 400 especies diferentes, con preocupantes saltos a mam√≠feros, como el observado¬†en una granja peletera de visones americanos¬†de la localidad gallega de Carral y¬†la muerte masiva de lobos marinos¬†en las playas de Per√ļ. El nuevo subtipo de virus de la gripe aviar est√° por todas partes. El equipo de Dhanasekaran ha investigado la evoluci√≥n del pat√≥geno y alerta este mi√©rcoles de que ‚Äúel epicentro‚ÄĚ de la crisis se ha desplazado desde Asia hacia Europa y √Āfrica. Y los expertos contienen la respiraci√≥n ante el inminente inicio de los brotes t√≠picos de noviembre, producidos por la llegada de aves migratorias desde las regiones √°rticas.

El linaje actual del virus se detectó en gansos de la provincia china de Cantón en 1996. Los virus de la gripe aviar poseen dos proteínas características en su superficie: la hemaglutinina (H) y la neuraminidasa (N). Hay 18 tipos de H y 11 tipos de N, con multitud de combinaciones posibles. El virus del ganso de Guangdong era un H5N1 capaz de transmitirse rápidamente entre aves de corral, provocando una enfermedad hemorrágica con mortalidades muy altas, de más del 40%.

Dos subtipos diferentes de la gripe pueden coincidir en una misma c√©lula de un animal, d√°ndose un fen√≥meno denominado reagrupamiento gen√©tico, que genera un tercer subtipo, mezcla de los anteriores. El grupo de Dhanasekaran ha detectado episodios clave en la evoluci√≥n del virus. En 2016 se origin√≥ en China un H5N8 especialmente virulento en patos. En 2020, surgi√≥ en aves de corral africanas un subtipo de H5N8 clasificado como 2.3.4.4b. En 2021, emergi√≥ por reagrupamiento gen√©tico en aves silvestres en Europa el subtipo H5N1 2.3.4.4b, que desde noviembre de aquel a√Īo ha provocado ‚Äúbrotes sin precedentes‚ÄĚ en animales salvajes en cinco continentes, seg√ļn destaca el estudio de Dhanasekaran, que se publica¬†en la revista¬†Nature

‚ÄúEl desplazamiento del epicentro de estos virus altamente pat√≥genos a nuevas regiones ha aumentado las oportunidades de que infecten a una gama m√°s amplia de animales, incluidos los mam√≠feros‚ÄĚ, advierte el epidemi√≥logo indio. El virus de la gripe aviar ya se ha detectado en focas, zorros, mapaches, pumas, linces y osos, entre otras especies. Tambi√©n ha saltado excepcionalmente a humanos, como en el caso de¬†una ni√Īa de 9 a√Īos¬†que estuvo a punto de morir tras convivir con gallinas enfermas en una aldea de Ecuador, a finales de 2022. ‚ÄúLas infecciones repetidas en mam√≠feros, tambi√©n en humanos, incrementan las posibilidades de que el virus se adapte, aumentando la probabilidad de una pandemia‚ÄĚ, alerta Dhanasekaran.

El equipo ha analizado los genomas de 10.000 virus y ha investigado los brotes registrados desde 2005 por la Organizaci√≥n Mundial de Sanidad Animal y Naciones Unidas. Los autores subrayan que la omnipresencia del virus en las aves silvestres ha acelerado la velocidad de dispersi√≥n del pat√≥geno y ha multiplicado el riesgo de reagrupamiento gen√©tico. ‚ÄúExiste una amenaza perpetua de que el virus salte a los humanos. Esto se debe principalmente a la capacidad del virus para evolucionar r√°pidamente. Puede adquirir mutaciones que le ayuden a adherirse mejor a los receptores de las c√©lulas humanas, o puede adquirir la capacidad de transmitirse por aerosoles‚ÄĚ, explica Dhanasekaran. ‚ÄúLa mayor preocupaci√≥n es el reagrupamiento gen√©tico de un virus H5 [de las aves] con virus de la gripe humana, que es lo que ocurri√≥ en pandemias previas, como las de 1957 y 1968‚Ä≥, se√Īala el cient√≠fico indio.

El ornit√≥logo peruano¬†V√≠ctor Gamarra¬†advierte de que la actual panzootia ‚ÄĒel equivalente animal de una pandemia‚ÄĒ ha afectado a ‚Äúcientos de miles de aves silvestres‚ÄĚ en el mundo. El primer caso de H5N1 en Per√ļ se detect√≥ en un pel√≠cano el 13 de noviembre de 2022. El brote se disemin√≥ r√°pidamente por la costa y a mediados de marzo ya se hab√≠an encontrado al menos 100.000 aves salvajes muertas, pertenecientes a 24 especies, algunas de ellas amenazadas, seg√ļn ha detallado el equipo de Gamarra en¬†un reciente estudio. El pat√≥geno mat√≥ al 20% de los pel√≠canos de las √°reas marinas protegidas de Per√ļ. El ornit√≥logo subraya que las cifras totales ser√°n muy superiores, porque sus estimaciones no incluyen lo ocurrido fuera de las √°reas protegidas, donde las muertes podr√≠an haber alcanzado el medio mill√≥n.

‚ÄúEl virus se ha propagado por toda Sudam√©rica. Y ya no son solo aves, sino que son miles y miles de lobos marinos muertos desde la costa del Pac√≠fico al Atl√°ntico‚ÄĚ, lamenta Gamarra, investigador del Museo de Historia Natural de la Universidad Nacional de San Agust√≠n de Arequipa. ‚ÄúLa situaci√≥n se puede poner m√°s delicada con la nueva migraci√≥n de aves que dentro de poco se iniciar√°. Podr√≠a ocurrir una recombinaci√≥n del virus y quiz√°s hablemos de una segunda ola en Sudam√©rica‚ÄĚ, alerta. ‚ÄúEste virus tiene una velocidad de diseminaci√≥n bastante r√°pida, as√≠ que estudios como el de Dhanasekaran se pueden quedar desactualizados. Esa es una gran amenaza de este virus: no estamos preparados para poder contrarrestar su velocidad‚ÄĚ.