Nadie desea otra pandemia, pero la gripe aviar ya est√° a otro nivel

A primera vista, algunas de las reacciones de los expertos al reciente aumento en los casos del virus de la influenza aviar, tanto en los EE. UU. como en todo el mundo, pueden parecer contradictorias. ¬ŅNo se requiere una respuesta m√°s urgente? ¬ŅCu√°nto ganado se sacrificar√°? ¬ŅEs realmente tan bajo el riesgo para los seres humanos que solo se requieren acciones moderadas?

Sin embargo, la verdad es que la mayor√≠a de los conceptos b√°sicos ya no est√°n en duda entre los epidemi√≥logos. Este virus H5N1 ciertamente se est√° propagando. Se han documentado miles de brotes en poblaciones de aves silvestres y de cultivo en todos los¬†continentes, que se extienden a¬†las poblaciones de mam√≠feros. Solo en los EE. UU., la gripe aviar ha provocado la muerte de m√°s de¬†96 millones de aves¬†en parvadas comerciales y de traspatio desde febrero de 2022, seg√ļn una¬†base de datos del USDA.

El virus ha demostrado su versatilidad¬Ľ

Desde 1997, se han notificado casos espor√°dicos de infecciones por el virus H5N1 en seres humanos en¬†24¬†pa√≠ses, aunque en los √ļltimos a√Īos se han notificado¬†relativamente pocos¬†casos.¬†Despu√©s de un solo caso en los EE. UU. en los √ļltimos 25 a√Īos, tres trabajadores agr√≠colas aqu√≠ se han infectado en los √ļltimos dos meses.

Entonces, ¬Ņhacia d√≥nde vamos? Eso depende significativamente, dicen los expertos, de si los gobiernos y los involucrados est√°n dispuestos a realizar suficientes pruebas y vigilancia para saber d√≥nde est√°n realmente las cosas, y si los resultados de esas pruebas ser√°n oportunos y transparentes.

¬ęMe gustar√≠a ver que las pruebas serol√≥gicas se realicen de forma muy generalizada en humanos: los trabajadores agr√≠colas, sus familiares, sus contactos¬Ľ, dice el epidemi√≥logo Michael Osterholm, director del Centro de Investigaci√≥n y Pol√≠tica de Enfermedades Infecciosas. (Las pruebas serol√≥gicas buscan anticuerpos en la sangre). ¬ęDe esa manera, podemos ver si hemos tenido m√°s transmisi√≥n en humanos de la que hemos pasado por alto. No tenemos eso en este momento¬Ľ.

¬ęHay tantas cosas que no sabemos, y son las inc√≥gnitas las que nos preocupan m√°s de lo que sabemos hasta ahora¬Ľ, dice Rick Bright, vir√≥logo, experto en pandemias y exdirector de la Autoridad de Investigaci√≥n y Desarrollo Biom√©dico Avanzado de EE. UU.

Sin lugar a dudas, dicen los investigadores, el virus H5N1, también conocido como gripe aviar o gripe aviar, está aumentando entre los mamíferos y demostrando ser muy versátil para saltar de una especie a otra. Eso incluye la reciente y sorprendente propagación al ganado lechero en los EE. UU. desde marzo, el primer caso de este tipo registrado.

El virus ya se ha confirmado en vacas¬†de m√°s de 85 reba√Īos¬†con hasta 12 estados afectados. Esta propagaci√≥n geogr√°fica, junto con los altos niveles de exposici√≥n de los trabajadores en granjas, mataderos, instalaciones de procesamiento de leche y la leche misma, es parte de lo que preocupa a los expertos de que el virus se encuentre en m√°s personas. (Los Centros para el Control y la Prevenci√≥n de Enfermedades (CDC, por sus siglas en ingl√©s) han advertido contra el consumo de¬†leche cruda sin pasteurizar,¬†que seg√ļn los CDC puede contener el virus H5N1).

¬ęEl virus ha demostrado su versatilidad para infectar a cualquier mam√≠fero con el que entre en contacto¬Ľ, dice Bright.

Un brote reciente de H5N1 en una granja comercial de huevos en Iowa provoc√≥ la¬†destrucci√≥n¬†de 4,2 millones de pollos para evitar una mayor propagaci√≥n.¬†M√ļltiples tipos de mam√≠feros¬†han sido infectados, incluidos¬†gatos y perros¬†dom√©sticos, zorros rojos, mapaches, osos, gatos monteses y¬†alpacas. Mientras tanto, la presencia del virus H5N1 en¬†ratones dom√©sticos¬†hace que el virus est√© literalmente m√°s cerca de casa, ya que los roedores pueden ser portadores efectivos.

¬ęCuando tienes un virus de la gripe aviar que infecta a especies de mam√≠feros, eso plantea la cuesti√≥n de que el virus se vuelva m√°s adaptable a la transmisi√≥n de mam√≠feros¬Ľ, dice Amesh Adalja, investigador principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud. ¬ęExisten distintas barreras a las que se enfrentan los virus de la gripe aviar cuando infectan a los mam√≠feros en t√©rminos de los receptores que utilizan. As√≠ que eso ha aumentado las apuestas¬Ľ.

Una de las incógnitas es si esa propagación finalmente involucra a los humanos a gran escala. Entre las tres personas que han sido diagnosticadas en Estados Unidos desde abril, la más reciente, un trabajador agrícola de Michigan, fue la primera del brote actual en presentar síntomas leves de las vías respiratorias superiores.

El art√≠culo respiratorio preocupa a los expertos en salud porque alguien con el virus H5N1 en las v√≠as respiratorias podr√≠a ser m√°s propenso a propagar el virus, tal vez a trav√©s de la tos. Hasta la fecha, no ha habido evidencia de transmisi√≥n de persona a persona del virus H5N1, y los CDC¬†dicen que¬†el riesgo actual para la salud del p√ļblico en general es bajo. Pero como se√Īal√≥ el subdirector principal de los CDC, Nirav Shah, en un¬†evento¬†del Consejo de Relaciones Exteriores en mayo, ¬ęel riesgo aqu√≠ de que algo pase de uno o dos casos [humanos] espor√°dicos a convertirse en algo de preocupaci√≥n internacional (es) insignificante¬Ľ.

Aunque las infecciones en las tres personas con la cepa actual del virus H5N1 han sido leves, la tasa general de mortalidad en humanos por infecciones por H5N1 desde que se identificó por primera vez a finales de la década de 1990 es de más del 50% entre los más de 900 casos confirmados en todo el mundo. Y esta cepa H5N1 ha causado algunos efectos alarmantes en los animales.

Los gatos de una granja de Texas¬†murieron¬†despu√©s¬†de beber leche cruda de vacas infectadas con gripe aviar, y los resultados de las pruebas mostraron ¬ęaltas cantidades de virus¬Ľ presentes en los cerebros y pulmones de dos felinos que fueron examinados. ¬ęEs interesante que hayamos visto una gran cantidad de participaci√≥n multiorg√°nica, cerebral, importante que ha sido realmente notable causando la muerte de muchas de estas diferentes especies animales. Y todav√≠a no lo entendemos¬Ľ, dice Osterholm.

Reuters informó recientemente que las vacas lecheras en cinco estados han muerto o han sido sacrificadas porque no se recuperaron de sus infecciones, aunque el USDA dice que la mayoría de las vacas sí se recuperan. En caso de que la infección entre el ganado se generalice, el costo potencial para las granjas estadounidenses es astronómico, ya que las vacas cuestan mucho más que los pollos o pavos para criar, irónicamente, una de las razones por las que los agricultores pueden ser reacios a hacerles pruebas.

¬ęLo que estamos viendo ahora mismo en el ganado lechero es solo otra situaci√≥n en la que el potencial de que ese virus cambie, creo, seguramente ha aumentado¬Ľ, dice Osterholm. El aumento de la enfermedad grave entre muchas de las especies que han sido infectadas por el virus H5N1 es preocupante, se√Īala, en parte porque no est√° claro exactamente por qu√© ha sucedido eso. ¬ęSi nos fijamos en las secuencias gen√©ticas y observamos lo que ha hecho el virus, no podemos explicar que ninguna mutaci√≥n haya causado que esto suceda¬Ľ.

¬ęLo estamos dejando pasar y difundi√©ndolo de una manera muy ingenua¬Ľ

Los CDC¬†confirmaron¬†recientemente la letalidad del virus H5N1, aislado de una infecci√≥n humana en Texas, en hurones que fueron infectados experimentalmente con el mismo virus. Todos esos hurones murieron, y Bright dice que los cient√≠ficos ¬ęencontraron evidencia de que el virus hab√≠a infectado m√ļltiples √≥rganos internos como el coraz√≥n, los pulmones y los ri√Īones, y tambi√©n se encontr√≥ en el cerebro y la sangre¬Ľ. Los CDC¬†dijeron que¬†los hallazgos subrayan el potencial de enfermedad grave en las personas.

Osterholm y otros abogan por una mayor urgencia en el frente de las pruebas. Esta es una pregunta multifac√©tica; Incluye pruebas m√°s generalizadas y continuas de los animales de granja, los trabajadores y sus contactos cercanos y, en el caso de los reba√Īos lecheros, pruebas continuas del suministro de leche y de cualquier carne que se dirija al suministro de alimentos para el consumo humano o animal.

Tambi√©n es importante analizar el entorno de la granja, incluidos los equipos, los veh√≠culos de transporte, las m√°quinas de orde√Īo y los sistemas de agua que puedan estar contaminados por la eliminaci√≥n de la leche infectada. Se ha descubierto que la leche cruda de vacas infectadas con gripe aviar contiene¬†cantidades asombrosas de part√≠culas virales, seg√ļn un estudio no revisado por pares. (La Administraci√≥n de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en ingl√©s) dice que nuestro suministro comercial de¬†leche pasteurizada¬†sigue siendo seguro para beber).

Las pruebas serol√≥gicas, que seg√ļn Bright han sido esencialmente inexistentes, podr√≠an ayudar a los investigadores a comprender mejor el verdadero alcance de la propagaci√≥n del H5N1, lo que a su vez permitir√≠a estrategias de contenci√≥n m√°s efectivas. Pero en Estados Unidos, donde no hay una sola agencia de control u organismo gubernamental que coordine el esfuerzo, el resultado ha sido fragmentario y desigual.

¬ęNo lo vamos a detener¬Ľ, dice Bright. ¬ęNo estamos haciendo nada para mantener esa leche infectada y la leche infecciosa en la granja. No estamos analizando a estas vacas antes de que se devuelvan a la l√≠nea de orde√Īo o se env√≠en al matadero… Simplemente lo estamos dejando pasar y difundi√©ndolo de una manera muy ingenua¬Ľ.

En casi todo momento, hay complicaciones. En ausencia de un mandato federal, la mayor√≠a de las pruebas que se realizan son voluntarias. Un portavoz del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en ingl√©s) me dijo que la agencia ofrece opciones voluntarias de pruebas y monitoreo, as√≠ como un programa que reembolsa a los productores de l√°cteos por recolectar muestras. Pero, dice Bright, ¬ęestamos descubriendo que muchas granjas no quieren hacer la prueba porque temen que las cierren o sufran una p√©rdida econ√≥mica significativa que a√ļn no est√° siendo compensada por los programas federales¬Ľ.

En cuanto a los propios trabajadores, los CDC recomiendan que las personas que estén en contacto con animales infectados o potencialmente infectados, leche cruda, etc. usen equipo de protección personal (EPP), pero solo aquellos expuestos con síntomas similares a los de la gripe deben hacerse la prueba (nuevamente, voluntariamente). Además, la mayoría de los agricultores quieren trabajar primero con las agencias de salud estatales y de su condado, y prefieren no tener funcionarios federales de salud en sus tierras. Hasta el 7 de junio, los CDC informaron que solo 45 personas habían sido examinadas en todo el país desde marzo.

Un programa proactivo de pruebas y vigilancia har√≠a que las pruebas r√°pidas de la gripe estuvieran disponibles en todas las granjas, dice Adalji. (Todav√≠a no existen pruebas espec√≠ficas para el virus H5N1). ¬ęEstar√≠amos analizando al azar a las vacas por todas partes, no solo a las que parec√≠an enfermas o a las que se transportan de un estado a otro¬Ľ, agrega. Y los expertos han sugerido realizar pruebas conjuntas de la leche de m√°s vacas en cada granja en un esfuerzo por detectar vacas infectadas que podr√≠an no mostrar signos externos de infecci√≥n.

Compartir¬†r√°pidamente¬†los datos de los casos de animales y personas infectados tambi√©n es fundamental, dicen los expertos. ¬ęEl Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en ingl√©s) se niega a compartir los datos de secuencia de las vacas y los animales de manera oportuna¬Ľ, dice Bright. ¬ęNo han compartido una secuencia que hayan recogido de ning√ļn animal infectado en las √ļltimas ocho semanas¬Ľ. Y aunque la agencia est√° enviando espor√°dicamente secuencias de virus a una base de datos internacional, los datos compartidos, dice Bright, son en gran parte de animales infectados en marzo y principios de abril.

Los funcionarios federales dicen que tendr√°n acceso a millones de dosis de vacunas, en caso de que sean necesarias, como parte de su reserva nacional estrat√©gica. Una empresa contratada por el gobierno de Estados Unidos, CSL Seqirus, confirm√≥ que surtir√° aproximadamente 4,8 millones de dosis de la vacuna prepand√©mica ¬ęque coincide bien con el H5 de la cepa H5N1 que circula actualmente¬Ľ.

Las ramas federales, estatales y locales que investigan y monitorean esta cepa de gripe aviar ¬ętienen discusiones muy colegiadas, colaborativas y sinceras¬Ľ, dice Paul Friedrichs, director de la Oficina de Pol√≠tica de Preparaci√≥n y Respuesta ante Pandemias de la Casa Blanca. ¬ęNo siempre estamos de acuerdo, que es exactamente lo que se espera de una situaci√≥n compleja, pero lo que siempre hacemos es tomar una decisi√≥n y seguir adelante¬Ľ.

Por ahora, sin embargo, los investigadores son consistentes en su estribillo sobre lo que se necesita: una mayor vigilancia y pruebas, pruebas, pruebas. ¬ęSe va a adaptar¬Ľ, dice Rick Bright sobre el H5N1. ¬ęLo hemos visto adaptarse a lo largo de los a√Īos entre las especies de aves, y sabemos que es lo que hacen los virus de la influenza¬Ľ. El momento de adelantarse a esa evoluci√≥n, dicen los expertos, es ahora.